日隼鳥2號二度登陸龍宮 離生命起源更進一步

日本宇宙航空研究開發機構今天宣布,探測機「隼鳥2號」成功二度登陸小行星「龍宮」,研判順利採集地表下砂石,這些砂石很可能保有太陽系誕生初期樣貌,有助解答生命起源。

日本放送協會(NHK)、日本朝日新聞及日本每日新聞報導,日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)研究總主持人久保田孝說,這次登陸非常成功,應該可以採到(地表下)一些岩石。

隼鳥2號在下降觸地後正常往上升,整個過程都依照計畫進行,久保田說:「因為所有部分都很成功,所以應該可以稱為大成功。」

隼鳥2號這次採集「地表下」砂石任務跟上次採集「地表」砂石一樣,都在接近地表時發射子彈,由於龍宮重力很小,被子彈撞擊到砂石向上飄起後,隼鳥2號再用機體下方長型採集管採集砂石。

隼鳥2號4月透過撞擊裝置在龍宮完成撞擊,後來經確認已成功製造人造撞擊坑(Crater),研判地表下物質因為撞擊已散布在撞擊坑附近。

雖然龍宮是太陽系誕生時的小行星,但因為地表受到太陽及輻射線長期照射,很可能產生「變質」,而埋在地表下的物質則非常可能保有46億年前太陽系誕生初期樣貌。

在今天的任務中,JAXA已確認隼鳥2號在接近地表時發射子彈,隼鳥2號二度登陸龍宮採集「地表下」砂石的任務,已依計畫進行並成功完成。

今天所採集到的「地表下」砂石,預計會在2020年冬天隨隼鳥2號一同返回地球。

回顧這次任務,由於地球發出的訊號要花13.5分鐘才能傳到隼鳥2號上,所以隼鳥2號用自動控制方式自行下降,並在預定的時間點完成登陸,目前已知隼鳥2號機體一切正常。

隼鳥2號在2月時首度成功登陸,「幾乎」可以確定成功採集到龍宮「地表」砂石;4月時成功在龍宮製造人造撞擊坑,樹立挖掘「地表下」物質的先驅技術。

隼鳥2號這次如果能成功採集到埋在「地表下」的砂石,並把小行星上的物質帶回地球,成就將遠遠超越隼鳥1號。

但要成就創舉並非沒有風險,過去幾個月,JAXA內部曾討論是否放棄讓隼鳥2號二度登陸龍宮。JAXA專案經理津田雄一說,如果勉強登陸導致隼鳥2號機體受損,甚至完全失聯,「將有失去已獲致成果的風險」。

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