火星中緯度發現因侵蝕露出的地下冰層,比想像中更靠近地表

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儘管火星表面可能比以往認知的還要乾燥,但約三分之一個火星地下可能藏有淺層冰是眾所皆知,只是冰層有多厚、冰質有多純等細節仍屬未知領域。最近,美國地質調查局(USGS)的研究多少揭開了一點奧祕:因侵蝕作用而暴露出來的冰層,可能比我們想像中還更靠近地表,而且看起來挺乾淨。(未來人類殖民取水方便多了?)



過去,雷達掃描儀器可讓科學家了解火星地下數十公尺的地質情況,但對地下 20 公尺內的淺層地質含冰量卻束手無策。幸運的是,如果土地侵蝕裸露出冰層,我們不用雷達也不用鑽探了,可以直接觀察那些沉積的冰層。

新研究發表在《科學》期刊,由美國地質調查局行星地質學家 Colin Dundas 領導。研究小組分析火星偵察軌道器(MRO)HiRISE 攝影機多年來拍攝的數據,確定了 8 個位於火星中緯度以上的陡峭懸崖地點,因侵蝕作用露出明顯冰層,距離地表僅 1~2 公尺,這比過去推測的結果都還要淺得多。

▲ 在 HiRISE 攝影機的增強彩色視圖中,火星地下冰層橫截面(藍色部分)暴露在陡峭的斜坡上。(Source:NASA)

重要的是,這些暴露的冰層看起來相當純淨,且可能往下延伸達 100 公尺以上,覆蓋大部分中高緯度地區。那麼未來有機會可為火星太空人員開採的水資源之一嗎?Colin Dundas 說,等等,這 8 個地點都位於中緯度(55°)以上,也就是說那裡氣溫非常低,非區區地球人可承受。《Science》報導,美國太空總署(NASA)的研究、火星飛行任務著陸點都僅限於赤道南北 50 度以內,未來應該也差不多如此。

水的純度也還需進一步確認,鹽度過高是一個潛在問題,可能導致未來殖民者需要攜帶沉重的鹽水淡化裝置,而冰凍的水更可能含有對人體有毒的高氯酸鹽。也許最好的驚喜是在赤道熱帶地區發現水冰層,但赤道溫度可能讓冰層躲在不見光日的更深處,太空人員連開採都無法。

但不管怎麼說,科學家確實在火星發現許多水冰,2008 年時,NASA 鳳凰號在火星北極附近的著陸點挖出水冰;2016 年底,MRO 在火星中緯度地區發現一塊地下冰蓋,與蘇必利爾湖(Lake Superior)的水分含量相當。隨著越來越多研究進行中,科學家或許能更加理解火星地下冰層的具體範圍和可開採性。
Erosion is revealing surprising amounts of water ice on Mars Water Might Be Easier to Find on Mars Than We Thought Huge Water Reserves Found All Over Mars
(首圖來源:NASA)
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