一生投入木瓜研究、解決台灣瓜瘟!台灣木瓜界大人物「PAPAYA葉」 教授

一生投入木瓜研究、解決台灣瓜瘟!台灣木瓜界大人物「PAPAYA葉」 教授

整理=編輯部

在木瓜界,有「PAPAYA葉」之稱的葉錫東教授可是赫赫有名,早年取得難得的公費留學機會、赴美取得博士,更在沒有畢業前,就做出了木瓜的活體輕症疫苗,之後更開發出能對抗病毒的基改木瓜,成果斐然。2018年,葉錫東以卓越的學術成就,當選中研院院士。

在中興大學2021年2月發行第四集「興大人物誌」中,就紀錄著這位中興大學植物病理學系教授,40年來如何投入木瓜疫苗和基改研究,與木瓜結緣多年的心路歷程。

取得僅一個公費留美名額 為解決國家級瓜瘟任務

1974年與1979年他分別取得興大植病系學士與碩士學位,當時臺灣木瓜得木瓜瘟全都死光,時任行政院長的蔣經國要求教育部派人出國進修,希望能有效解決瓜瘟問題。因此,公費留學新開一個學門「植物保護學」,而年輕的葉錫東順利考取,1979年赴美深造,於1983年順利取得康乃爾大學植物病理學博士學位。

葉錫東回憶起這段留學往事說道:「種木瓜是國家給的任務,非常感謝國家給他這個機會。」

論文專攻木瓜輪點病毒 回台後推廣疫苗功效卓越

葉錫東在康乃爾的四年,博士論文以木瓜輪點病毒為主題,在沒有畢業前,就已做出木瓜的活體輕症疫苗。

取得博士學位後,老師一度提供職缺,希望他能留在康乃爾繼續做研究,但葉錫東一心想著回台解決木瓜問題,便放棄了在美國的機會。

1984年,葉錫東院士回國後繼續研究木瓜輪點病毒,更與鳳山試驗所合作,負責木瓜活體疫苗的繁殖與接種。透過交互保護活體疫苗的應用進行病毒防治,此套防治方式在採用了10年後才因為網室栽培的興起而功成身退。

成功研發友善環境的基改木瓜 但礙於法規還不能種植

葉錫東說明,對付木瓜病毒的方式有兩種,其一是打活體輕症疫苗,其二為基因改造,不過由於木瓜輪點病毒會不斷變異,因此大多數農民反而都是選用網室來防治病蟲害。然而,若使用網室種植木瓜,每公頃將會產生1公噸的塑膠廢棄物,而尼龍網在土裡也難以分解。葉錫東認為,網室栽種對於環境與生態都造成莫大的傷害。

因此,他很早便投入基因改造的研究,並於1993年成功研發出抗病毒的基改木瓜,但受限國內相關法規不完整,遲遲未能上市,他認為,台灣基改木瓜的技術領先世界20多年,卻不能在自己的土地上用,十分可惜。

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