犁與茶如何改變女性的社會地位?

今天要來談一談傳統農業的重要生產工具──犁,以及一個普通的農產品──茶葉。讀者或許會感到困惑,這兩樣普通的東西有甚麼好談的呢?而且怎麼會跟女性的社會地位產生關係?

談到女性的地位,一個有趣的現象是女性地位在不同的族群或國家裡有著巨大的差異,而且即使所得水準類似的國家,女性地位差異通常也很大。我們往往認為這些差異主要是歧視或者不同的制度設計造成的,但經濟史學家卻發現:千百年前犁的使用,對現代國家的女性社會地位有很大的影響力。

犁強化了男性優勢

在犁被發明以前,農人多半用比較小的工具來翻土,例如鋤頭或者鏟子。這些工具跟犁最大的不同之處在於重量輕、女性也能使用。然而犁的重量比這些簡單的工具重得多,搬運跟使用上都需要更大的腰力與臂力,使得一般女性難以操作。

於是,丹麥著名的經濟學家Ester Boserup就提出了一個假說,認為犁被發明出來並且普遍應用在農業生產後,改變了男性與女性在生產上的比較利益(comparative advantage):犁增加了男性在農業耕作上的優勢,強化了男性負責在戶外田裡耕作、女性負責在戶內處理家務這樣的家庭分工。

這個假說更特別的地方是,由於農業社會使用犁的歷史非常長久,這樣男主外、女主內的分工方式,就形成了一個社會普遍的價值規範,即使一個社會已經邁入工業化,這些規範與價值仍然影響了女性的家庭分工、勞動參與、職業選擇與社會地位。

經濟學家的估計方法

假說歸假說,更重要的工作是找到支持或者推翻這個假說的實證證據。然而,驗證這個假說需要找到跨度數千年的因果關係,這絕對是個高難度的工作。

美國三位經濟學家Alberto Alesina、Paola Giuliano與Nathan Nunn在2013年發表了一篇論文,嘗試用實證資料估計歷史上犁的使用對於現在社會女性地位的影響。

為了進行這個研究,他們蒐集了173個國家的資料,並利用《Ethnographic Atlas》這本書記載的內容,去追溯每個國家或者族群在工業化之前使用犁的歷史。有趣的是,他們發現犁一旦被某個社會採用在農業生產上,就會一直被採用,不會廢棄不用,也不會出現廢棄與採用之間的反反覆覆。
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