【教授不點名】英文單字可以有多長?

學英文從「美麗」的錯誤開始
我上國中才學英文,一開始從字母學起,就這麼ABC地一路念下去、背下去。有時同齡的鄰居碰面,就會互考字母表,看誰背得對、背得順、背得快。那時聽說英文有個「美麗」的單字叫beautiful,讓12、3歲的我充滿了想像。我的學習才起步,不知道怎麼寫,只知道英文單字要用字母來拼,於是我整天都在琢磨這個beautiful,想要「參透」它的拼法,有一天終於琢磨出來了,心想八成是「butfo」,因為如果把這5個字母連貫而快速地念下去,b-u-t-f-o聽起來就像是beautiful。

【教授不點名】英文單字可以有多長?

有了這個「天才」的發現,我不免志得意滿,沾沾自喜,還拿來跟鄰居炫耀分享。他們也只是茫然地聽著,無從評論起,只好伺機岔開話題,顧左右而言他,或者要我跟他們打彈珠,射橡皮筋。

直到後來,國中的英文課本終於出現了beautiful,我才豁然開朗,意識到自己當初對於拼字的天真。不過beautiful這9個字母的單字,放在a、in、not、have、black、school這些短小精練的基礎詞彙裡,已經算是有點嚇人的長了。單字裡的eau拼法還特殊,也讓我吃了好一陣子的苦頭。這個美麗的beautiful啟蒙了剛剛跨進teenage(青少年)的我,對單字有了鑽研的興致,從此單字成了我英語學習上的強項。

年歲漸長,我對英文的接觸面也逐漸加廣,對英文的內涵也日益加深。我在台大外文系就讀期間,選修了美國老師柯悌穆 (Tim Casey) 的字源學 (etymology)。後來赴美國念研究所,在伊利諾大學香檳校區 (University of Illinois at Urbana-Champaign) 的語言學博士班就讀,師從拉迪斯拉夫‧茲古斯塔 (Ladislav Zgusta),於其門下專攻詞典學 (lexicography)。學成返台,任職於東吳大學英文系,開授英語構詞法、英語詞源學等相關課程。我在個人的學習、教學、研究的路上,累積了不少英語詞彙的相關知識與見解,至今還是對此充滿了熱情。

權威辭典收錄超長字彙
我接觸到的第一個真正的長單字是28個字母的「antidisestablishmentarianism」(「反政教分離」,在此簡稱為A詞),是我在台大外文系時自行鑽研英語詞彙時所識。這個詞彙深具英國特色,意思是「反政教分離」,亦即「反對英國聖公會 (Church of England)國教地位的廢除」。

這個A詞的核心成分是establish(建立),指的是「建立英國聖公會的官方地位」,加上前綴dis(去除)的disestablish,意為「去除英國聖公會的官方地位;採取政教分離」,於其前再加anti(反對),構成的antidisestablish就是「反對採取政教分離;反政教分離」。 A詞的後一半mentarianism看似費解,不過其實只是一串名詞和形容詞後綴的組合 (ment + arian + ism),對語義並沒有影響。

如果28個字母的antidisestablishmentarianism(反政教分離)已經很長的話,
那麼29個字母的floccinaucinihilipilification(「輕」,在此簡稱為F詞)就是「很長 +1」了。

這個表「輕蔑」的F詞可拆解為5個成分,即意義導向的4個實詞成分,後加功能導向的1個虛詞成分。4個實詞成分皆為表「細碎虛無」的拉丁文詞語: flocci(毛絮)、nauci(瑣碎)、nihili(虛無)、pili(毛髮),末尾再以虛詞成分fication(動詞後綴fy「化」的名詞形態)結束。