因應地球自轉不規則,50年前的今日「閏秒」橫空出世!

50年前的今天,也就是1972年6月30日,全世界第一次實施了「閏秒」(leap second)。當天格林威治標準時間23時59分59秒的下一秒不是0時00分00秒,而是23時59分60秒。臺灣因為時差的關係,閏秒加在了7月1日上午7時59分的第60秒。這多出來的一秒鐘是為了修正地球自轉不規則,而造成與計時工具間的差異。自1972年以來已經增加了27秒,最近一次實施閏秒是在臺灣時間2017年1月1日7時59分60秒,而下一次則未知。
計時方式基本上有兩種,一是根據天體位置測量所得的天文時間,這與地球自轉有關,稱為「世界時」(UT1);另一種則是以銫-133原子振盪頻率來測量的原子鐘時間,稱為「世界協調時」(UTC),也是全球採用的世界時間標準。由於地球自轉會受到內部構造、星體潮汐力與地軸擺動等因素而快慢不均,但原子鐘卻精準且均勻,於是兩者之間便會出現不一致,若放任不理,或許幾萬年後會發生明明時鐘顯示為中午12時,但卻已夕陽西下的景況。為了避免這種情形發生,所以當兩種時間系統在半年或一年內相差將超過0.9秒時,國際地球自轉服務局(IRES)便會對全球發布閏秒預告,並在6月30日或12月31日的最後一秒鐘對「世界協調時」實施閏秒調整,以配合「世界時」的不規則變化。
閏秒的調整對人們來說毫無感覺,不過對於極精密的實驗與測量則會產生重要的影響,對資訊系統而言甚至是個災難,例如2012年的閏秒調整就造成了許多大型網站當機,因此國際上有不少反對設置閏秒的提議,但國際電信聯合會於2015年表決通過,將閏秒制度至少維持到2023年。之後會如何發展,且讓我們拭目以待!更多相關訊息請參閱臺北天文館網站「天文新知」。
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