防地球遭撞 NASA發射飛行器測試讓小行星改道

美國國家航空暨太空總署(NASA)今天從加州發射太空飛行器,準備故意撞擊一個小行星。這次行動是為了測試,萬一人類碰上會摧毀地球生命的巨大太空隕石,該如何加以阻止。

雖然聽起來有點像科幻小說,但「雙小行星改道測試」(Double Asteroid Redirection Test, DART)計畫是一場真實的概念驗證實驗。

太平洋時間11月23日晚上10時21分(台北時間24日下午2時21分),執行計畫的太空飛行器藉由太空探索科技公司(SpaceX)的獵鷹9號(Falcon 9)火箭,從加州范登堡太空基地(Vandenberg Space Force Base)發射升空。

NASA在發射過後推文說:「小行星迪莫弗斯(Dimorphos),我們來找你了!」

迪莫弗斯寬約525英尺(約160公尺),環繞著另一個體積較大的小行星「迪迪莫斯」(Didymos,直徑2500英尺),這兩個小行星又一起繞著太陽運行。NASA的目標是要稍微改變迪莫弗斯的軌道。

預計太空飛行器將於2022年秋天撞擊迪莫弗斯,屆時這個雙小行星系統距離地球大約680萬英里(1100萬公里)。

NASA科學家朱布肯(Thomas Zurbuchen)提到這項耗資3億3000萬美元且史無前例的計畫時說:「我們試著瞭解的是:如何讓威脅轉向。」

迪莫弗斯和迪迪莫斯不會對地球構成威脅,但它們都屬於能進入地球3000萬英里範圍的近地天體(Near-Earth Objects, NEOs)。

NASA行星防禦協調辦公室(The Planetary Defense Coordination Office, PDCO)最關注的是體積大於460英尺的小行星。這類小行星有可能以數倍於一般核彈的能量,夷平整個城市或地區。

人類已知道1萬個體積大於460英尺的近地小行星,未來百年它們都沒有太大機會撞擊地球。不過科學家認為,還有多達1萬5000個類似天體等著被發現。
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