延宕數年 波音太空船發射升空飛往國際太空站

在歷經數年的失敗後,美國航空巨擘波音公司(Boeing)的太空船「星際飛機」(Starliner)今天發射升空,展開一次關鍵的無人飛行,前往國際太空站進行對接。

星際飛機這趟旅程的初期遇到一些推進上的狀況,負責軌道操作的其中兩具推進器因不明原因失效,但美國國家航空暨太空總署(NASA)官員表示,任務仍持續進行。

第2次軌道飛行測試(Orbital Test Flight 2, OFT-2)於美東時間晚間6時54分(格林威治時間22時54分)展開,星際飛機被固定在「聯合發射同盟」(United Launch Alliance)擎天神5號運載火箭(Atlas V)的頂端,從美國佛羅里達州的甘迺迪太空中心(Kennedy Space Center)發射升空。

這次測試的成敗,是波音修復其受損聲譽的關鍵。2019年星際飛機首次測試時,因為若干軟體問題而無法與國際太空站(International Space Station, ISS)對接,其中一個問題讓它用掉太多燃料,以致無法抵達終點,另一個問題則可能讓它在重返大氣層時失事。

第2次軌道飛行測試原訂去年8月進行,但星際飛機卻從發射台撤下,以解決卡住、無法正常開啟的閥門,最終無法及時修復,只能送回工廠檢修。

在這次發射後的記者會上,NASA資深官員西奇(Steve Sitch)說:「整體來看,太空船表現很好」;但他也指出,工程師正努力瞭解這次出現的兩個異常狀況。

首先是星際飛機尾端「軌道姿態與操縱系統」(OMAC)12個推進器中的兩個,一開始有點燃,但之後就關上了,迫使第3個推進器進行替補。

其次是負責冷卻太空船的昇華器,一開始啟動得很慢。

NASA正試圖讓星際飛機成為繼馬斯克(Elon Musk)旗下公司SpaceX的乘龍(Crew Dragon)太空船於2020年成功試航後,第2個能載太空人到國際太空站的「計程車」。

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