國家地理新鮮聞:袋鼠的第五條腿

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國家地理新鮮聞
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美國國家地理會社(National Geographic Society)已有百多年歷史,對人類知識和心智的影響及貢獻,是無遠弗屆的。這個會社也是目前世界上規模最大的非營利組織。

除了雜誌和電視頻道之外,這個會社也提供一項新聞服務(National Geographic News Service),由他們的專家提供最新的有關人、動物、環境等訊息,分別出現在該會社的新聞頻道及網站。講義與國家地理會社的這項合作,每月以固定專輯方式出現,由留美化工博士謝勳主編、翻譯。相信謝博士的理工背景和人文素養將使這個專輯多彩多姿。

科學家認為,袋鼠尾巴的功能等同於腿
袋鼠有幾條腿?根據最新的研究,答案是五條。袋鼠在行進時,會將牠們的尾巴當成第五條腿,幫助向前推進。
科學家發現,行進中的袋鼠尾巴費力的程度,不亞於人類的腿。就目前所知,沒有其他動物如此利用尾巴。計畫研究者推測,袋鼠的尾巴已進化成「第五條腿」,使牠們經典而獨特的跳躍更有效率。
袋鼠能以每小時二十公里的速度跑跳,長途跋涉。澳洲南威爾斯大學島森教授指出,牠們比其他動物跑步時更省力。當袋鼠跳躍的時候,牠們的長尾巴上下揮動,幫助控制身體的角度。
雖然彈跳是牠們的標誌,其實多數時間,袋鼠是以弓起背部、搖晃的步行狀態,以每小時六公里的悠閒速度前進,吃草,或與同伴打交道。科學家很早就知道,當袋鼠後腿騰空時,牠們讓尾巴接觸地面,彷彿暫時的拐杖。不過,沒有人計算過這樣的動作所產生的力量有多大。
研究者引誘紅袋鼠走上一個能測量四肢力量的平臺。平臺上設有較低的屋頂,以防止袋鼠跳躍。這些袋鼠是飼養的,而非野生。只需一桶食物,就能讓牠們順服配合。測量結果發現,牠們的尾巴,不單只有支撐作用。參與研究的加拿大西蒙弗雷瑟大學的歐卡訥教授形容,袋鼠的尾巴還如同馬達,能舉起袋鼠的身體,有助於加速。他和同事認為,袋鼠的尾巴和腳扮演著相同角色,只是名稱不同。
牠們的尾巴所產生的推動力,不亞於前腿加後腿的總和。當袋鼠穿梭在植物叢中,尾巴很可能有助節省能量。遠古時期,袋鼠的祖先棲居樹間,牠們用尾巴抓住樹枝,而現在居然有如此不同的功能。研究者推測,因為有了強壯的尾巴,演化過程中袋鼠的前腳逐漸萎縮,以減少跳躍時的負荷。
澳洲昆士蘭大學的班內教授補充:「當雄袋鼠抬起後腿踢對方時,他們強壯的尾巴能夠支撐整個身體的重量。所以這項新研究結果並不令人驚訝。」美國哈佛大學畢溫訥教授指出:「當袋鼠使用尾巴時,牠們是五條腿動物。」
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