在STEAM這條路上,宏碁欽點夥伴智高

製造西進後,台灣讓出了玩具王國的頭銜,不過有一家積木公司,撐過巨人對手樂高的打擊,更在科學及程式教育變成主流前,就默默耕耘了20多年,現在不僅創客(Maker)愛用,連宏碁創辦人施振榮都親自上門找合作,它是台灣碩果僅存的玩具品牌智高,用兩公分積木為孩子創造大世界。

玩具,到底有什麼魔力?在大人眼中,或許只是打發時間的工具,還可能貼上「荒於嬉」的標籤,不過對孩子來說,更重要的角色可能是小夥伴、啟蒙者。美國在兩三年前開始推廣「STEM」思潮,所謂的STEM係指科學(Sicence)、科技(Technology)、工程(Engineering)及數學(Math),但不少專家及教授點出偏重理工的失衡,強調藝術(Art)同樣是創意創新的基礎,便將其正名為STEAM。

這股STEAM風潮,不僅在歐美盛行,亦逐漸往東吹,中國喊出培養熱衷科學與實踐的跨學科「少年創客」,台灣也把「程式教育」列為重點,當眾人期待更活潑、靈活的教學方式,STEAM不僅影響全球的學生、教師、父母、新創圈起而響應,玩具界亦然。

台灣玩具公司智高就是這個領域的佼佼者,創辦人林文彬是位連續創業家,第一家公司在潭子加工區做電子錶組裝,搭上了電子業起飛的年代,經營良好,不過從師大畢業的他,一直都希望在教育領域有所發揮,他從鐘錶的概念想到,可以做一種基本元件,能因創意而組合出不同造型的玩具,但因圓形彼此不好連接,就改成正方形。更特別的是,他想到了「一凸五凹」的設計,將正方形的一面設計成凸形,可以跟其他顆正方形的凹面拼接起來,這種單點橋接的結構在3D空間裡能創造最多的變化性,就這樣,智高成立了。

智高聽起來很像知名的玩具公司樂高,而且都是以積木起家。的確,兩家公司早期在台灣本土市場有過一番競爭激烈,當時政府調降玩具進口關稅,外國品牌大舉進攻,挾著資源多、品牌強勢的優勢,代理商只能被迫選邊站,智高為了求生求變,轉為耕耘海外市場。數十年後,樂高是玩具界的不敗經典,不過,智高也在科學、實驗、教育領域闖出一片天,每年營收約4億元新台幣,八成來自外銷,表現各自精彩。

林文彬的夫人、也是現任智高董事長王麗珠回憶:「一路遇見了很多『貴人』。」某次參展結識了加拿大教材商Exclusive Educational Products,他們希望智高協助開發玩具類教具,就是這一筆訂單圈起了公司重新定位的關鍵點,接著又遇見法國代理商CELDA,「法國20年前就要小朋友上科學課,甚至要學太陽能,那時誰知道太陽能啊?」智高總經理林佳沛笑說。不過CELDA眼光精準,相信這一定是趨勢,智高就配合CELDA的教案研發各種產品,後來,法國政府積極推廣綠能,也落實在教育上,智高就做出風力、水力等一系列產品,在法國校園推行得極好,接著德國、美國客人一個個找上門,讓智高在STEAM領域闖出一片天。

現在智高的積木包括組裝型跟科技型,組裝積木能讓孩子自己打造機關、蓋動物園等,科技積木則可做出各類機器人,從中學習電動類的齒輪、馬達、綠能、感測陀螺儀等科技原理,王麗珠指著最新產品爬牆機器人說:「這款真是接單接到手軟。」利用氣壓幫浦讓機器人腳上的吸盤可以縮放,就是從壁虎而來的靈感,「你看壁虎爬行,右前方跟左後方的腳吸住牆壁,走一步,另外兩隻腳又交替,才不會掉下來。」吸睛、好玩兼具學理,因此在美國出貨僅兩個月已出貨5萬台,成績亮眼。

30年前的緣分,30年後的合作

簡單來說,積木有三個變革時期,最初從木頭開始,後來進入塑膠積木,例如樂高採上下結合,屬於造型積木,智高則是兩公分正立方體,可以用轉動,為結構積木。現在,老玩具又有新生命,就是與科技結合,成了科技積木,尤其是創客風氣興起,大人或小朋友利用Arduino等多種開發板,搭配可組裝的積木,就能實踐創意,例如在台北的Maker Faire攤位上,就看到不少創客使用智高的積木來實踐創意。

7月底炎熱的暑假,台中高級工業職業學校擠進了1,200位、來自八個國家的學生,宏碁創辦人施振榮也在其中,他帶著孫女到處逛到處看,這些孩子用積木及馬達,打造出各式的機關設計或機器人,那是智高已連續辦了十年的世界夯機關王大賽。而近年啟動轉型的宏碁,希望藉由旗下的雲教授產品切入創客教育領域,智高就是宏碁欽點的合作夥伴。
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